橡胶改变世界之:一种改变世界的树

橡胶树作为一种植物,在地球上存在了很长时间。橡胶树的原产地在巴西亚马逊流域的热带雨林中,印地安人称之为“哭泣的树”。目前的考古证据显示,早在11世纪,印地安人就用橡胶做成球,在娱乐活动和祭祀活动中使用。500多年前,橡胶的用途只是印地安人的一些传统习惯。他们用生橡胶制成小容器、烟袋、防水鞋和用来娱乐的球。

生胶

西班牙殖民者发现了这种富有弹性的神奇物质,他们将生橡胶带回欧洲。但是,生橡胶最初在欧洲的用途并不广泛。那时候,欧洲人使用橡胶主要是用来做修改写字错误的橡皮擦,这个用途延续至今。橡皮擦的应用,间接导致了后来铅笔的出现。古希腊时期,人们曾经用金属铅制成的铅棒,但这种铅棒主要用来做记号,而不是书写。文艺复兴时期,有人用金属铅和锡的合金制成铅棒,但更多是用来绘画。金属铅对人的健康有不利的影响。橡皮擦在欧洲刚出现的时候,欧洲人主要用墨水和鹅毛笔书写。以前欧洲人书写的材料主要是羊皮,后来有了比较粗糙的纸张。纸张使得用橡皮擦修改书写错误成为可能。但是,对于墨水的书写痕迹,橡皮擦的修改效果并不理想。1564年,英国发现一种名叫石墨的矿物,人们发现,石墨在纸上留下的痕迹,用橡皮擦修改效果非常好,于是,铅笔出现了。铅笔与橡皮擦的搭配简直就是绝配。(推荐另外一篇文章:橡胶改变世界

橡胶在欧洲另一种应用是沿袭在它原产地的传统:皮球。这个印地安人的传统被欧洲人利用后,形成了现在全世界以足球和篮球为代表的庞大的体育产业。但是,现在欧洲人很少会说,他们的球类运动来自印地安人“野蛮落后”的传统,他们都说球类运动是欧洲人自己发明的。从竞赛游戏规则上说,也许没错,但是,没有印地安人最初用橡胶制成的皮球,哪来这些游戏规则?欧洲传统的体育比赛项目,大都与战争技能有关。印地安人的橡胶皮球,才使得体育真正变成了游戏。然而,橡胶树对于世界面貌的改变并不局限于此。

1736年,法国首次向全世界报道了关于橡胶产地、采集胶乳的方法和橡胶在南美洲当地的利用情况,使欧洲人开始认识天然橡胶,并进一步研究其利用价值。世界上对于橡胶最早获得广泛应用的是英国。由于英国多雨,防水用品很受欢迎,因此,英国最早的橡胶制品主要是雨衣、雨鞋等日常用品。那时的橡胶,对于任何一个国家,都没有成为日后的战略物资和发展经济的支柱。直到一个人的出现,改变了这一切。

1934年(1834年,感谢网友指正)9月,一个名叫查尔斯-固特异的美国人从老家康涅狄格州来到纽约。固特异以前开了一个五金店,这时已经破产,还欠了大笔债务。固特异来到纽约,第一次见到橡胶产品,他的一生从此改变,世界也因此发生了重大的改变。固特异见到以防水用具为主的橡胶制品时,美国的很多橡胶制品厂已经破产关闭或即将倒闭,因为,当时以生橡胶为原料的防水用品有一些巨大缺陷:不能适应多变的气候。夏季高温使橡胶发粘,给使用者带来不便。冬季低温使橡胶产品变脆,容易开裂。更重要的是,橡胶制品还有很难闻的气味,用在生活中实在是一件痛苦的事情。而且,生橡胶还很不耐磨擦。固特异决心改变这种状况。

负债累累的固特异不愿找工作,却到处借钱,在自家厨房做实验。但是很少有人愿意把钱借给一个巨额负债,而且穷困潦倒的人。固特异有一次甚至把孩子的课本卖掉,换回5块钱,买他的实验材料。随着试验的一点点进展,固特异到处向人描绘自己橡胶实验的美好未来,目的还是要向人借钱,他总是说很快,很快就会有成果,但是,成果迟迟不见,钱每次都还不出来。此后20年间,他无数次被关进负债人监狱,有人说,监狱是固特异第二个家。然而,当时的世界上,似乎只有他一个人看见了橡胶的广阔未来。

1844年,固特异终于拿到了美国第3633号专利证书,他的橡胶硫化工艺获得了承认。这项工艺将极大地改变世界。1860年,60岁的查尔斯-固特异去世,他给家人留下了一张纸(3633号专利证书)和20万美元的债务。但是,几年前,他在自己的回忆录中,描绘了硫化橡胶几百种用途,其中一种就是轮胎。

在固特异之前,英国人解决生橡胶遇热会发粘的办法是,他们发明了一种双层布料法,就是在两层布料间加上一层橡胶,避免发粘的问题,也能使橡胶不直接接触到人体皮肤。这种方法还使得橡胶可以用于生产水管和消防水带。而固特异的硫化橡胶完全解决了生橡胶原先的缺陷,使得橡胶的应用得到极大的扩展。此时,使用橡胶原料最多的英国人开始动起了歪脑筋。

在固特异的橡胶硫化技术成型之前,没有人知道橡胶的未来究竟会怎样,因此,很少有人会在意那种生长在亚马逊雨林中并不很美观的橡胶树。然而,硫化技术使得橡胶的应用领域极大地拓展,于是,当时唯一生产橡胶的巴西制定了一条法律:任何人如果胆敢偷运1粒橡胶种子出境,将被判处死刑。巴西成为垄断橡胶资源唯一的国家,这使得当时的世界第一强国——英国——很不舒服。

1876年,英国人威克姆(Wickham)从巴西亚马逊河口秘密采集了几万颗橡胶树种子,并将其偷运出巴西。其实,英国人的这种神偷伎俩很多年前就施展过。鸦片战争之前,英国人用同样的办法,在长江流域采集中国的茶树种子,并偷运出境。现在英国人说起这些事,都把偷运者说成是个人英雄。其实,他们都是带有政府背景的国家级商业间谍。威克姆偷运橡胶树种子成功后,英国皇家奖励了他大量财富,他一下子成为了富翁。几万颗橡胶树种子,也交给英国皇家植物园负责栽种培育。有世界第一强国给这种商业间谍撑腰,巴西后来知道英国人偷走了他们的财富之源,也不敢声张,总不至于向英国开战吧。所以,国家弱,遇到流氓强国就是没办法,耍流氓是强国的特权。

斯里兰卡成为英国殖民地后,先是大面积种甘蔗,用来制糖。但是,世界各地蜂拥而上的甘蔗种植园很快使得全世界糖价暴跌,斯里兰卡英国人的甘蔗种植园已很难挣钱。英国人第一个改变就是引进从中国偷来的茶叶树。最初偷运出中国的茶树在印度试种,成功之后才转移到斯里兰卡。现在,斯里兰卡是世界上茶叶出口大国之一,英国红茶的主要生产基地就在斯里兰卡,而红茶占世界茶叶交易总量的70%左右。但是,斯里兰卡依然是世界上最穷的国家之一,好处都被英国人拿走了,留给斯里兰卡的并不多。

偷来的橡胶树种子先是在英国皇家植物园试种,几万颗种子长出了3000棵幼苗。英国人又将幼苗万里迢迢地运到斯里兰卡和马来西亚,这两个地方当时都是英国殖民地。漫长的海运过程,导致3000多棵幼苗中绝大多数死亡,活下来的大约只有几百棵。如今,亚洲多数橡胶树,都是这几百粒偷运橡胶树种子的后代。不要忘了巴西。巴西的橡胶产量从昔日百分百的唯一,到现在只占世界橡胶年产总量的1.3%(2004年)。

轮子的发明很早,有几千年的历史。以前的轮子都是固体的,例如木头或钢铁。坐在这种轮子的车上,其实很不舒服,难怪中国人喜欢坐轿子。固特异的硫化橡胶出现后,有人开始在轮子外面裹上一层橡胶。这种轮子被称为实心橡胶轮。1888年,英国苏格兰的一名兽医突发奇想。这名兽医名叫邓禄普。邓禄普有一个儿子,喜欢骑问世不久的自行车。但那时候,自行车的车架和轮子都是木头做的,邓禄普的儿子经常因为骑自行车而叫喊屁股痛,甚至还摔伤过。有一天,心疼儿子屁股的兽医邓禄普在浇花的时候突然产生了一个念头,为什么不可以把橡胶水管裹在自行车轮子上?于是,世界上第一个空心轮胎诞生了。但是,最初的空心轮胎里面灌的是水,后来才改为灌高压空气。1年后,1889年,法国的米其林兄弟发明了世界上第一个可拆卸的自行车轮胎。从此,汽车车轮的全部关键技术都已经诞生,其他都是细节改进和设计了。

1895年,神奇的汽车终于诞生。但是,最初的汽车都不敢使用橡胶轮胎,人们认为,空心的橡胶轮胎用在自行车上还行,用在汽车这个庞然大物上很危险,空心橡胶轮胎能否承受汽车的重量?能否应付崎岖不平的道路状况?能否承受高速运动时强大的地面摩擦力?米其林兄弟自己变成了赛车手,开着装有自己生产的空心轮胎的电动汽车,有史以来第一次实现了100公里的时速。汽车与橡胶空心轮胎的结合,就同当年橡皮擦与铅笔一样,成为完美的绝配。

自汽车诞生以来,全世界死于车祸的人数已经超过2000万。而第一次世界大战死亡人数是900万。二次大战欧洲死亡人数与此差不多。

目前,全世界每年天然橡胶产量在900万吨左右,依然供不应求。75%的橡胶用于轮胎业。至少在轮胎这个领域,至今仍然没有任何东西可以取代橡胶这种自然界的产物。橡胶已经成为关系到每个人日常生活的必需品,成为有史以来最重要的工业原料之一,它关系到一个国家的经济基础,也关系到战争的胜负。

作者:刘仰,著名作家,评论家

声明:除非注明,均为原创,转载请注明来源【高分子网Gaofenzi.org】

上一篇:

下一篇:

×
用户注册

 

登录 忘记密码?
×
用户登录

 

注册 忘记密码?